حریف استقلال در مرحله یک‌هشتم نهایی الاتحاد عربستان بود. این مرحله در دو بازی رفت و برگشت انجام می‌شد. بازی نخست روز ۳۰ آذر ۱۳۸۰ در شهر جده عربستان برگزار شد و با نتیجه ۳ بر ۲ به سود تیم الاتحاد به پایان رسید. علی‌رضا واحدی نیکبخت و محمود فکری گلزنان استقلال در این بازی بودند. یکی از گل‌های الاتحاد نیز روی اشتباه نیکبخت و گل به خودی او به ثمر رسید.

دو هفته بعد در روز ۱۴ دی ۱۳۸۰ بازی برگشت در ورزشگاه تماشاگر آزادی تهران برگزار شد. استقلال برای رفتن به مرحله بعدی بازی‌ها نیاز به برد در این دیدار داشت اما گل زودهنگام سرجیو ریکاردو مهاجم برزیلی الاتحاد در دقیقه ۶ اوضاع را برای استقلال بدتر کرد. پس از این گل استقلال به حمله آمد و فشار را بیشتر کرد. آبی‌پوشان در نیمه نخست ۱۱ کرنر بر روی دروازه الاتحاد فرستادند اما از این فشار نتیجه‌ای نگرفتند و این نیمه با همان یک گل به سود میهمان به پایان رسید. نیمه دوم استقلال برای جبران به میدان آمد و سرانجام در دقیقه ۷۰ صاحب یک ضربه پنالتی شد. محمد نوازی بر خلاف جهت حرکت دروازه‌بان آن را به گل تبدیل کرد و نتیجه را برابر کرد. بازی تا لحظات پایانی با همین نتیجه در جریان بود تا این‌که در دقیقه ۹۲ روی پاس نوازی به اکبرپور در سمت راست و سانتر این بازیکن بر روی خط شش قدم، علی‌رضا واحدی نیکبخت با یک پرواز بلند و ضربه سر دقیق گل برتری استقلال را وارد دروازه الاتحاد کرد. نیکبخت در این بازی دو پیراهن ورزشی پوشیده بود و پس از گل پیراهن اول را درآورد و آن را به سوی طرفداران پرتاب کرد.[۷] با این گل دو تیم در مجموع دو بازی به نتیجه برابر ۴–۴ رسیدند اما استقلال به دلیل گل‌زدهه بیشتر در خانه حریف به مرحله بعد صعود کرد.